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22 de mayo de 2008 - Día Mundial de la Biodiversidad


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La pérdida de la biodiversidad: ¡es posible que te enfermes!

El libro Sustaining Life identifica pérdidas inmensas a la ciencia
médica a partir de la disminución y extinción de los activos
en la naturaleza del mundo.
Es probable que una nueva generación de antibióticos, nuevos tratamientos
para reducir enfermedades óseas y falla renal, y nuevos tratamientos
contra el cáncer estén a punto de perderse, a menos que el mundo
actúe para revertir la alarmante tasa de pérdida de biodiversidad
que existe actualmente, afirma un nuevo y revolucionario libro.

El mundo natural mantiene secretos de los nuevos tipos de analgésicos
más seguros y más potentes; tratamientos para una de las principales
causas de la ceguera – la degeneración macular - y posiblemente
formas de regeneración de tejidos y órganos perdidos, gracias
al estudio de tritones y salamandras.

Sin embargo, los expertos advierten que probablemente perderemos gran parte
de las formas de vida terrestre y marina de interés económico
y médico antes de que podamos aprender sus secretos, o, en algunos casos,
antes de saber que existen.

El nuevo libro, Sustaining Life, contiene el abordaje más completo que
se haya escrito sobre este tema a la fecha, y llena una gran brecha en los argumentos
desarrollados para la conservación la naturaleza.

Se pierde tratamiento prometedor para la úlcera péptica

Un ejemplo particularmente ilustrativo, resaltado por los autores del libro,
de lo que se pudiera perder con la extinción de las especies, se puede
encontrar en la rana incubadora gástrica (Rheobatrachus), que fue descubierta
en los bosques lluviosos vírgenes de Australia en la década de
1980.

Las ranas crían a sus renacuajos en el estómago de la hembra
donde, en otros animales, serían digeridos por las enzimas y ácidos.

Estudios preliminares indicaban que los renacuajos producían una sustancia,
o tal vez una variedad de sustancias, que inhibían las secreciones de
ácido y enzimas e impedían que la madre vaciara su estómago
a sus intestinos mientras las crías se estaban desarrollando.

Los autores señalan que la investigación en ranas de incubación
gástrica podría haber revelado nuevos conocimientos para la prevención
y el tratamiento de úlceras pépticas en humanos, que afectan aproximadamente
25 millones de personas solamente en los Estados Unidos.

“Pero estos estudios no pudieron ser continuados porque ambas especies
de Rheobatrachus se extinguieron, y los valiosos secretos médicos que
guardaban ahora se han ido para siempre”, afirma Eric Chivian y Aaron Bernstein,
autores clave del libro quienes trabajan en el Centro para la Salud y el Medio
Ambiente Global de la Escuela de Medicina de Harvard.

Los hallazgos se dan a conocer en vísperas de la Novena Reunión
de las partes en el Convenio sobre la Diversidad Biológica (CBD) del
Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) que se celebrará
en Bonn, Alemania, en mayo próximo.

Aquí los delegados de cerca de 190 países, líderes empresariales,
académicos y miembros de la sociedad civil discutirán formas de
acelerar las acciones para reducir la tasa de pérdida de la biodiversidad
para el 2010.

(Véase citas de los principales actores a continuación)

Sustaining Life, el trabajo de más de 100 expertos que publicado por
la Oxford University Press, ha recibido apoyo del PNUMA; la Secretaría
del CBD; el Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo (PNUD) y la Unión
Mundial para la Naturaleza (UICN).

Como parte sustancial del libro hay un capítulo dedicado a la exploración
de siete grupos de organismos amenazados que son valiosos para la medicina,
que incluye anfibios, osos, caracoles cono, tiburones, primates no humanos,
gimnospermas, y cangrejos de herradura, que resalta lo que se pudiera perder
para la salud humana cuando las especies se extingan.

Estas pérdidas incluyen: la promesa de nuevas soluciones de investigación
médica y nuevos tratamientos, productos farmacéuticos y pruebas
diagnósticas.

Los expertos, además de los autores enfatizan que las conclusiones del
libro no debieran ser interpretadas como una licencia para acabar indiscriminadamente
con la vida silvestre, de forma tal que se le ponga más presión
a las especies que ya se encuentran amenazas, vulnerables y en peligro.

En vez, debiera ser un estímulo para una conservación aún
mayor y un mejor manejo de las especies y de los ecosistemas que habitan.

Anfibios

La categoría Amphibia está compuesta por ranas, sapos, tritones,
salamandras y cecilias—organismos sin patas poco conocidos, que se asemejan
a gigantescas lombrices de tierra. Aproximadamente un tercio de las casi 6,000
especies conocidas de anfibios están en peligro de extinción.

Estos animales producen una amplia gama de sustancias novedosas, algunas de
las cuales son hechas solamente por anfibios que viven en su hábitat
natural, no por aquellos en cautiverio.

Entre ellos podemos mencionar:

Las pumiliotoxinas, como aquellas producidas por la rana venenosa panameña
que pudiera llevar a medicinas que fortalecen las contracciones del corazón
y, por consiguiente, son útiles en el tratamiento de enfermedades cardíacas.

Los alcaloides que producen las especies como la rana venenosa de Ecuador,
que pudieran ser la fuente de una nueva generación de analgésicos.

Los compuestos antibacteriales producidos en la piel de las ranas y los sapos,
tales como la rana con garra africana y las ranas de hojarasca de Centro y Sur
América.

La bradikinina y maximakinina, producidas en las glándulas de la piel
de especies como la rana bombina maxima (Chinese Large-Webbed Bell Toad); la
rana verde mejicana, y la rana norteamericana Pickerel, que dilatan el músculo
liso de los vasos capilares en los mamíferos y, por lo tanto, ofrecen
alternativas prometedoras para tratar la hipertensión.

La goma de rana, producida por especies como la rana australiana, podría
llevar a los adhesivos naturales para la reparación de cartílagos
y otros tejidos desgarrados en los humanos.

Muchas especies de tritones y salamandras, tales como el tritón moteado
del este, puede regenerar tejidos como los músculos del corazón;
el tejido nervioso en la espina dorsal y hasta órganos completos. En
vista de que nosotros, en términos evolutivos estamos estrechamente relacionados
con estas especies, éstas constituyen modelos vitales para comprender
cómo algún día podríamos aprovechar nuestro propio
potencial regenerativo que se encuentra latente.

Algunas ranas, como la rana arbórea gris y la rana Chorus (cantante9
han sobrevivido largos períodos de congelamiento sin sufrir daño
celular; la comprensión de cómo estas ranas logran esto pudiera
proporcionar conocimientos clave sobre una mejor preservación de órganos
escasos que se necesitan para transplantes.

Osos

Nueve especies de oso están amenazadas de extinción; entre ellos
están el oso polar; el panda gigante, y el oso negro asiático.

Las amenazas sufridas por los osos son similares a las que enfrentan los anfibios,
pero además muchos osos se encuentran en riesgo porque se les mata para
obtener ciertas partes de su cuerpo, tales como la vesícula biliar, la
cual puede venderse por precios altos en los mercados negros en países
como China, Japón y Tailandia.

Varios beneficios médicos ya han surgido del estudio de los osos, inclusive
el poder convertir el ácido ursodeoxicólico, que se encuentra
en la vesícula biliar de algunas especies de oso como los osos polares
y osos negros, en una medicina.

La sustancia se utiliza para prevenir la acumulación de la bilis durante
el embarazo; disolver ciertos tipos de piedras biliares; y prolongar la vida
de los pacientes con un tipo específico de enfermedad de riñón,
conocida como cirrosis biliar primaria, dándoles más tiempo para
encontrar un trasplante de hígado.

Algunas especies de oso, conocidas como osos “hibernantes” porque
caen en un estado en gran medida de adormecimiento cuando la comida escasea,
contienen un valor incalculable para la medicina, ya que son capaces de reciclar
una amplia variedad de las sustancias de su cuerpo.

Al contrario de las personas, quienes pueden perder hasta un tercio de su masa
ósea, si han estado “postradas en una cama” por un período
de cinco meses, a los osos de hecho les puede aumentar su masa ósea durante
el período de hibernación.

Pareciera que los osos produjeran una sustancia que inhibe a las células
que descomponen los huesos y promueven la formación de sustancias que
estimulan las células que producen huesos y cartílagos. Actualmente,
se dan 740,000 muertes al año como resultado de fracturas de cadera en
todo el mundo; gran parte de las cuales son causadas por osteoporosis.

Para el 2050, habrá un aproximado de seis millones de fracturas de cadera
relacionadas con la osteoporosis a nivel mundial.

Los osos que hibernan pueden sobrevivir por un período de cinco meses
o más sin excretar sus desechos urinarios, mientras que los humanos podrían
morir de la acumulación de sustancias tóxicas luego de solamente
un par de días.

Aproximadamente 1.5 millones de personas en todo el mundo reciben tratamiento
para enfermedad renal en estado terminal, y solamente en los Estados Unidos
más de 80,000 mueren anualmente de esta enfermedad. El estudio de los
osos que hibernan, nos podría enseñar a tratar a estas personas
más eficazmente y ayudar a que grandes números sobrevivan.

Los osos hibernantes también nos pusieran dar pistas para el tratamiento
de la diabetes de tipo I y tipo II, así como de la obesidad. En todo
el mundo existen aproximadamente 150 a 200 millones de casos de diabetes tipo
II.

Cuando estas sustancias son producidas de forma no invasiva y éticamente
aceptable, sin empujar aún más hacia la extinción a las
especies que ya se encuentran amenazas, estas sustancias son de gran valor para
la medicina.

Gimnoespermas incluyen pinos y abetos

Alrededor de 1,000 especies de gimnoespermas han sido identificadas y, en términos
evolutivos, se encuentran entre las más viejas de las plantas vivas,
pero muchos grupos tales como las cícadas, han sido clasificados bajo
peligro de extinción.

Varios productos farmacéuticos, que incluyen descongestionantes y el
medicamento contra el cáncer, taxol, ya han sido aislados de los gimnoespermas.

Los investigadores creen que muchos más aún quedan por descubrir
y se pueden perder si las especies de gimnoespermas se extinguen.

Las sustancias producidas por una gimnoesperma, el árbol Ginkgo, puede
reducir la producción de receptores en el sistema nervioso humano que
están relacionados con la pérdida de la memoria. Por consiguiente,
pueden jugar un papel en contrarrestar la enfermedad de Alzheimer. También
pueden ayudar en el tratamiento de la epilepsia y la depresión.

Caracoles cono

Existen alrededor de 700 especies de caracol cono, siete de las cuales fueron
identificadas solamente a partir del 2004. Mientras que solamente cuatro han
sido clasificadas como vulnerables, en más de diez años no se
ha hecho una evaluación minuciosa y, por consiguiente, las listas que
existen actualmente podrían subestimar el número real de especies
de caracoles cono en vías de extinción.

Por ejemplo, casi el 70 por ciento de casi 380 caracoles cono estudiados tenían
más de la mitad de su rango geográfico en áreas donde los
arrecifes coralinos, su hábitat principal, está amenazado.

Las especies de caracol cono pueden producir de 70,000 a 140,000 compuestos
peptídicos, muchos de los cuales podrían tener valor como medicinas
para humanos; sin embargo, solamente se han caracterizado unos cuantos cientos.

Se considera que un compuesto, conocido como ziconotide, es 1,000 veces más
potente que la morfina y las pruebas clínicas ha demostrado que proporciona
alivio considerable para el dolor en pacientes con cáncer avanzado y
con SIDA. En modelos de animales se ha demostrado que otro compuesto del caracol
cono protege las células del cerebro de la muerte cuando el flujo sanguíneo
es inadecuado.

Esto podría resultar en una terapia muy importante para personas que
se lastiman la cabeza o sufren de accidentes cerebrovasculares y hasta podría
contribuir a la terapia para pacientes con Parkinson y Alzheimer.

Otros descubrimientos potenciales de los péptidos del caracol cono incluyen
tratamientos para incontinencia urinaria y arritmias cardíacas.

Tiburones

Existen al menos 400 especies de tiburones, los cuales, como grupo, evolucionaron
en antiguos mares de 400 a 450 millones de años atrás.

Actualmente, muchas especies se encuentran amenazadas como el tiburón
martillo, el tiburón blanco y el tiburón Thresher, con una disminución
de hasta 75 por ciento durante los últimos 15 años.

La sobrepesca ha sido la principal causa de estas pérdidas, y se debe
al aumento en la demanda de carne de tiburón como sustituto para la captura
de peces comercial tradicional en comidas como pescado y papas fritas; el aumento
en el consumo de la sopa de aleta de tiburón; aumentos en la captura
secundaria, como por ejemplo en las pesquería de atún; y un mercado
más grande de productos de cartílago de tiburón para una
serie de propósitos médicos que no han sido comprobados.

•• La escualamina, una sustancia que se extrae de los tiburones como
el cazón, y que abunda especialmente en sus hígados, pudiera llevar
a una nueva generación de antibióticos, así como tratamientos
contra infecciones micóticas y protozoicas.

•• También se adelantan estudios con compuestos de escualamina
como posibles sustancias contra tumores y supresoras del apetito.

•• En la actualidad, se realizan pruebas para ver si la escualamina
puede tratar la degeneración macular relacionada con la edad, que puede
llevar a la pérdida severa de la visión. La sustancia producida
por el tiburón puede detener el crecimiento de nuevos glóbulos
sanguíneos en la retina, la cual está relacionada con la pérdida
de la función retinal y ceguera en estos pacientes.

•• También se encuentran bajo estudio las glándulas
secretoras de sal de algunos tiburones que servirá para obtener información
sobre el funcionamiento de los riñones de los humanos y cómo los
iones de cloruro son transportados por las membranas, lo cual podría
dar a conocer más sobre dos enfermedades: la fibrosis quística
y la enfermedad policística de los riñones.

•• Los tiburones han evolucionado como una de las primeras criaturas
con un sistema inmunológico “adaptativo” en pleno funcionamiento
y son modelos irremplazables que nos ayudan a comprender la inmunidad humana.
“El potencial que estas criaturas aún pudieran guardar para aumentar
nuestro conocimiento de la inmunidad se está reduciendo rápidamente
con la matanza masiva de tiburones y la puesta en peligro de estos animales
en el mundo”, afirman los autores del libro.

Cangrejos de herradura

Existen cuatro tipos de cangrejos de herradura, y cada organismo posee cuatro
ojos y seis órganos más que detectan la luz, así como la
sangre que se torna azul cobalto cuando es expuesta al aire.

En vista de que solamente alrededor de diez crías sobreviven de aproximadamente
90,000 huevos producidos por la hembra, los cangrejos de herradura son altamente
sensitivos a la sobrepesca.

Una vez cosechados y procesados para servir de fertilizante, actualmente se
les usa como carnada en las pesquerías de morenas y buccinos. Los cangrejos
de herradura también son importantes en la cadena alimenticia, especialmente
para pájaros como el playero rojizo, que depende de los huevos como forma
de combustible para su recorrido migratorio de más de 16,000 kilómetros.

Los cangrejos de herradura también tienen un tremendo valor para la
medicina.

Se han podido aislar varias clases de péptidos de la sangre de las criaturas
que aparentan matar a una amplia gama de bacterias.

Otro péptido del cangrejo de herradura ha sido desarrollado en un compuesto
conocido como T140, el cual se une al receptor en los humanos que permite que
el Virus de la Inmunodeficiencia Humana (VIH) entre a las células inmunes
del cuerpo. Las pruebas preclínicas indican que la sustancia es al menos
tan efectiva como el fármaco AZT en la inhibición de la replicación
del VIH.

El T140 también ha mostrado ser prometedor en la prevención de
la propagación de ciertos tipos de cáncer tales como leucemia,
cáncer de próstata y cáncer de mama, y como un posible
tratamiento para la artritis reumatoidea.

Otras células en la sangre de los cangrejos de herradura pueden, por
ejemplo, detectar la presencia de bacteria clave en el fluido espinal de personas
de quienes se sospecha tienen meningitis cerebral.

La prueba es tan sensitiva que puede detectar a niveles de un picogramo por
mililitro de solución: aproximadamente el equivalente de encontrar un
grano de azúcar en una piscina olímpica de natación.

Citas de quienes han sido parte activa de esta iniciativa.

Achim Steiner, Subsecretario General de Naciones Unidas y Director Ejecutivo
del PNUMA, afirmó:
“La pérdida del hábitat, la destrucción y degradación
de los ecosistemas, la contaminación, la sobreexplotación y el
cambio climático son algunos de los impactos más poderosos y persistentes
que están acabando con el capital basado en la naturaleza que tiene el
planeta, que incluye el tesoro médico oculto de la biodiversidad del
mundo”.

“El Convención sobre Diversidad Biológica (CBD) ha logrado
muchísimo, pero necesita lograr mucho más si queremos cumplir
con las metas y objetivos de la comunidad internacional. Necesitamos que se
dé un gran avance en Bonn en los tres pilares de la convención:
conservación, uso sostenible, y acceso y que se compartan los beneficios
de los recursos genéticos”, señaló.

Ahmed Djoghlaf, secretario general asistente de las Naciones Unidas y Secretario
Ejecutivo de la Convención sobre Diversidad Biológica, afirmó:
“La biodiversidad de la Tierra, gran parte de la cual aún está
por ser descubierta, proporciona una oportunidad única de mejorar no
solamente la salud de la población actual, sino también de las
futuras generaciones”.

“Sin embargo, así como desaparecen las especies, así también
desaparecen nuestras opciones de descubrimientos y avances futuros. Por consiguiente,
Sustaining Life proporciona pruebas conmovedoras de que la pérdida de
la biodiversidad no es meramente un tema ambiental, sino uno que nos afecta
a un nivel muy básico, fundamental y personal”, indicó.

Jeffrey McNeely, científico principal de la UICN y coautor del libro,
afirmó: “Mientras que la extinción es alarmante en su propio
derecho, este libro demuestra que muchas especies pueden ayudar a salvar vidas
humanas. Si necesitáramos más justificaciones para las acciones
de conservación de las especies, este libro ofrece docenas de ejemplos
dramáticos del por qué y cómo los ciudadanos pueden actuar
en formas que conservarán, en lugar de destruir, las especies que enriquecen
nuestras vidas”.

Kemal Dervis, Administrador del PNUD:
La gente, en todo el mundo, y en particular los pobres de las regiones rurales,
dependen de la biodiversidad para su alimentación, el carburante, el
abrigo, las medicinas, y los medios de subsistencia. Si nosotros no logramos
detener los niveles de extinción, que actualmente es acelerada debido
al cambio climático, el empobrecimiento de la biodiversidad comprometerá
gravemente nuestras perspectivas para poder concretar los Objetivos de Desarrollo
del Milenio para el 2015.

12 de mayo de 2008

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