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EICOS - European Initiative Communications of Science: Una oportunidad única de comunicar y entender la ciencia


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Hay oportunidades únicas en la vida. Ocasiones de ésas que le
hacen a uno sentirse privilegiado, viviendo una experiencia que no será
posible repetir en ningún momento en ningún otro lugar, que sólo
tienen sentido aquí y ahora.

SINC // Patricia Luna / SINC

Ésa es la sensación que, durante una semana, compartimos los
15 periodistas dedicados a la comunicación científica elegidos
para pasar varios días en Gottingen, en el centro de Biofísica
Química del prestigioso Instituto Max Planck, haciendo de científicos
de verdad, manchándonos las manos con los líquidos asépticos
de los laboratorios como parte de los llamados “Fellows de EICOS”
( European Initiative Communications of Science ), la iniciativa europea de
comunicación científica.

Somos quince, cada uno de una esquina de Europa. Están Ivar y Anna Lena,
junto con Arno, la selección escandinava, los más altos, también
los que hablan inglés con un acento más depurado. Vangelis y Dimitra
viajan desde el sur de Europa, directamente desde la clásica Atenas.
Paul representa a la Europa del Este, Olga, a la Rusia que no es este ni oeste,
Anil, a la Turquía que no sabe como encajar dentro de rompecabezas europeo,
las dos Evas se unen desde la zona oeste de la Alemania reunida, Massimo y Daniela
aportan el humor italiano y los comentarios sobre el café, la selección
española la representamos Aitana y yo. Y para completar, Alvin, desde
Zambia, pone la nota exótica.

La formación y las experiencias no podrían ser más variopintas.
Los hay que tratan de ganarse la vida como freelance, hay quien trabaja para
agencias de noticias, radios nacionales, televisiones locales, periódicos
regionales, portales especializados, revistas divulgativas. Los hay con formación
científica y otros, como yo, que no, que estamos en esto porque por suerte
las ganas de aprender no se acaban nunca, y en ese caso, ningún ámbito
mejor que el científico…

Las cosas –organización alemana- se establecen pronto y quedamos
divididos en cuatro equipos, cuatro grupos decididos a desafiar a la investigación
básica. Paul, Massimo y Dimitra será el equipo que estudie las
vesículas sinápticas, en el área de neurología.
Anna Lena, Alvin, Anil y yo nos vamos al de las moscas, la famosa Drosophila,
Daniela, Olga, Eva y Vangelis serán el equipo del splicing, y los que
se dediquen a la simulación computacional de la dinámica de las
proteínas Arno, Ivar, Aitana y Eva María.

La suerte está echada. Una semana de un programa intenso, desayuno a
las 8, laboratorio desde las 9 hasta las 7 de la tarde, con descansos entre
medio que serán completados por charlas de los tutores, y después
de los participantes en el programa, sobre las actividades que llevan a cabo
el resto de los grupos. En fin, que durante la semana no habrá ni una
neurona (de los miles de millones que componen nuestros cerebros) que tenga
tiempo para darse la buena vida.

Comenzamos. Jamás olvidaré el olor, intenso, cortante, ácido,
que habita el laboratorio de la Drosophila. Al ver la luz amarilla, las condiciones
en las que se mantienen las moscas, a determinadas temperaturas para aumentar
su reproductividad, la imagen de pequeños animales amontonados en las
probetas, el olor, ese olor. y la pasión con la que Ulrich, nuestro tutor,
habla de la Drosophila.... .Uno se convence que, en verdad, los científicos
son seres de otro planeta. La mayoría de los compañeros salen
de la visita común al laboratorio agradeciendo no ser asignado a esa
sala, pero a nosotros, los chicos Drosophila, nos gustan los retos.

Pues menos mal. La primera explicación teórica sirve para poner
las cosas en contexto. ¿Por qué es tan importante la Drosophila?
Es una pregunta recurrente al mirar al tamaño ínfimo de esta mosca
de la fruta, las que se encuentran pegadas a algo dulce, cuyo nombre pomposo
parece hacer justicia a su importancia. Para Anil, biólogo molecular
además de periodista, las razones parecen más claras que para
Anna Lena, Alvin o para mí.

Pero pronto la incertidumbre se disipa. La Drosophila tiene un pequeño
genoma formado por 4 pares de cromosomas, tiene un ciclo de vida muy corto,
de apenas dos semanas y se reproduce rápidamente y de forma prolífica.
Un embrión se desarrolla en apenas dos horas y una sola mosca puede poner
más de 400 huevos en un día. Además, se puede modificar
genéticamente con cierta facilidad, lo que hace posible realizar experimentos
para determinar la función exacta de un gen determinado.

La Drosophila es uno de los llamados animales modelos que llevan más
tiempo estudiándose, de hecho dentro de dos años se cumplirá
un siglo. A través de ella se han producido descubrimientos fascinantes,
como el grupo de genes Hox, que determinan en las moscas, pero también
en las ratas y en los humanos, el desarrollo de la espina dorsal y las distintas
partes del cuerpo. Lo fascinante, lo que ha permitido Drosophila, es demostrar
que hombres, ratas e insectos compartimos exactamente el mismo grupo de genes,
o como diría Darwin, que en realidad todas las especies proceden de exactamente
el mismo material genético.

Tras la clase de teoría comenzaremos la práctica: cruzamos distintos
genes en moscas modificadas genéticamente y vemos lo que pasa. Los resultados
son impresionantes, especialmente en los llamados genes esenciales, aquellos
que cumplen funciones vitales, que hacen que los cruces sean letales. Mucho
más vistosos son los cruces del gen eyeless, el que determina la forma
y color de los ojos, y así, pasamos varias horas viendo moscas de ojos
rojos, o amarillos, o naranjas, moscas sin ojos que viven, aunque serían
aplastadas por la ley de la selección natural en la selva de la vida
normal o moscas que tienen ojos en las antenas.

Resulta escalofriante leído así, pero las moscas modificadas
genéticamente son estériles y no tendrían ninguna posibilidad
de sobrevivir fuera de las favorables condiciones del laboratorio. Aún
así, las medidas de seguridad son máximas. Para mantenerlas quietas
en utilizamos dióxido de carbono, lo que las atonta, después se
les aplica formol y no queda ninguna duda, pero por si acaso antes de salir
al exterior, pasan por una cámara fría donde se exponen a temperaturas
que ninguna mosca podría sobrevivir.

[ El segundo experimento será sin embargo mucho más complicado.
Se trata de ver la expresión de los genes, cómo determinados
genes se manifiestan en ciertas partes del cuerpo, en cierto momento del desarrollo
y la forma que adquieren. Para ello tenemos que aislar embriones y tras un
complejo proceso de lavado y fijación de varios elementos químicos,
que pasamos un día entero preparando, somos capaces de ver el color
fluorescente que se manifiesta de forma veloz, una vez los embriones comienzan
a desarrollarse. Impresionante. Uno puede asistir en directo, en el espacio
de dos horas, a la formación del cuerpo entero de una mosca, como espectador
privilegiado de la naturaleza.

Habrá más experimentos, sobre los ovarios de las moscas, el
proceso de oegénesis, la fijación de elementos que permiten
presenciar estos sucesos en un microscopio, la fotografía y documentación
de todos los elementos del experimento... Y ser científico parecía
tan fácil. En realidad, hay algo de labor manual, de artes plásticas,
y mucha, mucha paciencia ] .

Pero eso no es lo más importante. A la hora de elaborar la presentación,
cuando tenemos que rendir cuentas de nuestro trabajo a otros grupos, hay algo
en nosotros que ha cambiado.

En esta semana intensa de experimentos y de tratar de asimilar conceptos complicados,
procesos como el PCR, o el sistema GAL4-UAS, cuestiones de genética clásica,
extremadamente complejas como para ser explicadas y comprendidas en unas horas
de una semana, pero cuyo principio cuaja, hay algo en nosotros que ha cambiado.
La pasión con la que tratamos de poner junta la información, la
forma de pensar en cómo transmitirla, la esperanza de que los demás
puedan llegar a entender... y comprender la importancia de la Drosophila, me
recuerda, al verla en mi misma y en los ojos brillantes de mis compañeros,
a ese destello que una vez, en Ulrich, nuestro tutor, interpreté como
una cierta dosis de locura.

¿Qué es lo que ha cambiado?

Quizá sea el resto de las presentaciones de esta semana donde uno tiene
la impresión de no ser capaz de asimilar tanta información. La
cristografía, la electrolisis, los procesos de comunicación entre
las células nerviosas, las sipnasis, la proteína SNARE, el genoma
alternativo, la hibridización in situ, los intrones, los exones, el pre
m-ARN, el espleosoma, la florescencia microscópica más allá
del límite de la defracción del departamento de nanobiofotónica,
la simulación de la membrana de una proteína, el acuaporín...

Quizá sea los pocos ratos que quedaron libres en esa semana. Las comidas
con los tutores, los ratos después de la cena, las dos visitas culturales,
esos momentos en que los científicos y los periodistas, por una vez,
por varias veces, se unieron formando un solo grupo, sin bandos, sin oposición,
sin rencores, sin tener en cuenta quién sabe más de qué.
Esas charlas distendidas en las que uno pregunta ¿pero para qué
estudias esto? Y el otro responde: pues no lo sé, lo hago porque me gusta,
pero no sé para que va a servir ni que aplicación tiene y ni sé
si quiero responder esa pregunta. Lo hago por el misterio, por descubrir el
misterio que encierra la vida, y las aplicaciones vendrán después.

Eso es lo que aprendemos. El verdadero sentido de la palabra investigación
primaria en un centro privilegiado, el Max Planck, donde a la gente se le paga
por hacer lo que les gusta, sin pensar las aplicaciones, que a buen seguro,
vendrán después. El amor hacia el la única y sola razón
del puro saber.

Creative Commons

29 de enero de 2009

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