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Invernaderos de plástico

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Colección: Oportunidades tecnológicas
En España la agricultura por métodos clásicos ha sufrido
una reducción significativa en las últimas décadas, pero
ha conseguido expandir líneas de cultivo gracias al gran desarrollo de
los invernaderos de plástico. El empleo de esta tecnología y su
continuo avance ha permitido elevar notablemente la productividad de los cultivos
y la calidad de los productos, así como aumentar la eficiencia en los
procesos y mejorar las condiciones de trabajo.
La idea de cultivar plantas en un entorno con clima controlado se remonta a
tiempos de los romanos. Parece ser que los médicos del emperador Tiberio
le aconsejaron comer un pepino al día y sus jardineros desarrollaron
un método de cultivo para hacerlo llegar a su mesa cada día del
año. Las plantas se colocaban bajo estructuras cubiertas con telas impregnadas
en aceite, conocidas como «specularia», o con láminas de
mica.

Extremo Oriente y la cuenca mediterránea son las dos áreas del
mundo donde se concentran las mayores superficies de invernaderos. En la cuenca
mediterránea, España es el país con más superficie
de cultivo, 65.989 hectáreas en 2008, seguido a gran distancia por Italia
y por Turquía y Marruecos, los dos mercados emergentes que más
están creciendo en esta actividad.

Dentro de España las principales áreas de cultivo se concentran
en Andalucía (44.445 hectáreas cultivadas), Región de Murcia
(9.157 hectáreas), Canarias (7.444 hectáreas), y Comunidad Valenciana
(1.735 hectáreas). En cuanto a los tipos de cultivo, la mayor parte de
las hectáreas cultivadas se dedican a la producción de hortalizas
(principalmente tomate, pimiento, melón, fresa y fresón, pepino,
judía verde, sandía, calabacín, berenjena y lechuga) y
una pequeña parte está destinada a la producción de flores
y plantas ornamentales, principalmente clavel y rosa, y de frutales, como el
plátano.

El desarrollo tecnológico en el sector de invernaderos de plástico
y las especiales condiciones climáticas y topográficas para su
funcionamiento en España han permitido que la producción de hortalizas
y flores se haya multiplicado en las últimas décadas, contribuyendo
a consolidar un sector que en la última campaña 2007/2008 tuvo
una producción de 5 millones de toneladas, con una facturación
de 2.500 millones de euros y que da empleo directo en España a 80.000
personas.

Casi el 60% de la producción total en España correspondió
en 2008 a Almería (2,951 millones de toneladas, de las que 1,661 millones
se destinaron a la exportación), lo que supuso en la región una
facturación total en la última campaña de 1.463 millones
de euros y 39.400 empleos directos, de los cuales cerca de la mitad son trabajadores
extranjeros.

En España la agricultura por métodos clásicos ha sufrido
una reducción significativa en las últimas décadas, pero
ha conseguido expandir líneas de cultivo gracias al gran desarrollo de
los invernaderos de plástico. El empleo de esta tecnología y su
continuo avance ha permitido elevar notablemente la productividad de los cultivos
y la calidad de los productos, así como aumentar la eficiencia en los
procesos y mejorar las condiciones de trabajo. Buena parte de los esfuerzos
de investigación en tecnología de invernaderos que se están
realizando en España, se están canalizando a través del
proyecto Cénit "Mediodía", liderado por Repsol, y en
el que participan doce empresas y veinticinco universidades y centros de investigación,
con una inversión de 28 millones de euros a lo largo de cuatro años.

Con la intención de contribuir a sensibilizar a las empresas sobre las
oportunidades de negocio que ofrecen los desarrollos tecnológicos en
el sector de invernaderos de plástico, Cotec ha editado un documento
sobre "Oportunidades Tecnológicas en el sector de Invernaderos de
Plástico". En él se describe la importancia de la agricultura
bajo plástico en España y se analizan las tecnologías implicadas
(materiales, sistemas electro-mecánicos, sistemas biológicos,
etc.), insistiendo sobre todo en las oportunidades tecnológicas derivadas
de las nuevas aplicaciones y los retos a los que se enfrenta esta actividad.
El documento se completa con una serie de anexos técnicos, un listado
de referencias bibliográficas y un directorio de la capacidad tecnológica
española existente en organismos de investigación, centros tecnológicos,
asociaciones y entidades relacionadas con el sector.

El documento se ha presentado hoy en una rueda de prensa celebrada en la sede
de Cotec en Madrid, en la que han participado Enrique Espí y Yolanda
García, coordinadores del documento e investigadores del Centro Tecnológico
Repsol, Mª del Carmen Galera, Gerente de la Fundación Tecnova de
Almería, y Juan Mulet, Director General de Cotec.

El sector ofrece muchas oportunidades y retos a los que puede responder
la tecnología
La agricultura bajo plástico actualmente se enfrenta a una serie
de oportunidades como los nuevos mercados que se abren con la ampliación
de la Unión Europea, la evolución de los hábitos de consumo
de vegetales hacia productos más elaborados o específicos para
atender a determinados segmentos de la población (consumidores vegetarianos,
diferentes etnias y culturas, etc.), la utilización de invernaderos plásticos
para nuevas aplicaciones como pueden ser la acuicultura, la producción
de electricidad con energía solar, la desalación de agua, la biominería
o la obtención de ingresos suplementarios por los bonos de captación
de CO2.

También afronta algunas amenazas como la desaparición de barreras
proteccionistas del mercado a principios de la próxima década
o la competencia de países con menores costes de mano de obra como Marruecos
y Turquía, que están registrando rápidos crecimientos en
esta actividad, y se enfrenta a retos como la sostenibilidad medioambiental,
que conlleva la necesidad de reducir los consumos de energía y agua y
la generación de residuos.

A todo ello se puede responder mediante desarrollos tecnológicos, principalmente
dirigidos a la obtención de nuevos materiales para cubiertas, estructuras
y sustratos, de sistemas electro-mecánicos para la automatización
de tareas, mejora de la climatización y fertirrigación o de sistemas
biológicos auxiliares para polinización y control de plagas, que
permitan mejorar la cantidad y calidad de producción de las cosechas
con menor uso de energía y agua, o reduzcan las necesidades de agroquímicos
y de mano de obra no cualificada,.

En cuanto a los materiales de cubierta, cabe destacar el desarrollo de nuevos
filmes antiplagas, antitérmicos, luminiscentes y supertérmicos,
que permiten aumentar la rentabilidad de los invernaderos mejorando la calidad
y la productividad, y haciendo que sean compatibles con los nuevos tipos de
estructuras y sistemas de cultivo. En nuevas estructuras de invernaderos, principalmente
de acero galvanizado y madera, destacan las cubiertas móviles y las que
favorecen la hermeticidad y la ventilación. Y en cuanto a los materiales
de sustrato, la tecnología permite la obtención de materiales
más baratos y reciclables tanto naturales (cáscara de arroz, Poseidonia,
etc.) como sintéticos (espuma de poliuretano).

Para la mecanización de la producción en los invernaderos de
plástico, las principales oportunidades tecnológicas se pueden
obtener principalmente de trasladar la tecnología de producción
industrial existente a dos niveles: automatización industrial, para tareas
simples como siembra, trasplante, aplicación de pesticidas, clasificación
o envasado, y robótica o mecanización de alta tecnología,
para tareas más complejas que requieren el procesado de mucha información
sobre el tamaño, forma, color y posición, y una coordinación
rápida y precisa como el injerto, el deshojado o el cosechado de precisión
para productos especialmente delicados como las fresas o las rosas.

También ofrecen oportunidades los nuevos sistemas electro-mecánicos
de calefacción y refrigeración, que permiten reducir costes y
utilizar energías renovables, de fertilización carbónica,
que incrementan la producción y permiten obtener ingresos por eliminación
de CO2, de iluminación artificial, para incrementar la productividad
o para la producción de plantas ornamentales de alto valor añadido,
o los de fertirrigación, que permiten optimizar el uso del agua y de
los fertilizantes. Y los sistemas biológicos auxiliares para la producción,
principalmente a través de la optimización de la cría y
comercialización de polinizadores, y para el control integrado de plagas,
principalmente mediante la cría y suelta de enemigos naturales de aquellas
que atacan las producciones hortofrutícolas en los invernaderos.

Nuevas aplicaciones de los invernaderos de plástico
Tradicionalmente los invernaderos de plástico se han utilizado para
el cultivo de hortalizas, flores y plantas ornamentales, pero existen numerosas
actividades como la acuicultura, la captación de energía solar,
la desalación de agua, la biominería, los secaderos de pieles
o la cría de caracoles o de cocodrilos, entre otras, en las que se puede
aplicar la tecnología desarrollada para los invernaderos de plástico
para cultivos vegetales.

Se están extendiendo los cultivos comerciales de algas en invernadero
para aplicaciones de medicina, alimentación animal y cosmética,
mediante fotobiorreactores con diferentes estructuras y materiales de plástico
rígido y flexible que utilizan la tecnología desarrollada para
invernaderos hortícolas, y se prevé un importante desarrollo del
cultivo en invernaderos de microalgas y otros cultivos energéticos para
la fabricación de biocombustibles.

También en el sector de la acuicultura, por ejemplo, se está
aplicando con éxito la tecnología de los invernaderos para la
producción de camarón en Ecuador y otros países tropicales,
permitiendo una producción más intensiva de esta especie de crustáceo
y sin la incidencia del virus de la Mancha Blanca, que ataca al camarón
en su edad más joven con una mortalidad muy alta (80-90%) y que se evita
incrementando la temperatura del agua mediante la cubierta de las piscinas de
cría con filmes plásticos a modo de invernadero.

Otra aplicación muy interesante es la utilización de los invernaderos
como productores de energía, como es el caso de la Torre Solar, un sistema
para aprovechar la energía térmica de un "megainvernadero"
para producir electricidad. Ya existió un prototipo de 50kW, desarrollado
en los años 80 en Ciudad Real, y hay estudios de viabilidad de plantas
de hasta 200 MW consistentes en un invernadero de 7 kilómetros de diámetro
y una chimenea de un kilómetro de altura.

Otras nuevas aplicaciones interesantes generadas de las tecnologías
desarrolladas para el sector de los invernaderos de plástico son la desalación
de agua con energía solar, que funciona por evaporación y recogida
del agua destilada y del que ya existe un prototipo en funcionamiento en Almería,
o la biominería mediante lixiviación bacteriana, un proceso biotecnológico
que emplea bacterias específicas para lixiviar o extraer metales de valor
como uranio, cobre, zinc, níquel o cobalto de menas o concentrados minerales,
que se está utilizando cada vez más en países como Estados
Unidos, Australia, Chile o Perú, y que también se puede utilizar
para la recuperación de suelos contaminados con metales pesados.

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27 de marzo de 2009

 

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